La première mission du SIAO est d’organiser et de centraliser l’ensemble des demandes de prise en charge des ménages privés de « chez soi » ou risquant de l’être.
Le SIAO centralise les demandes d’hébergement et/ou de logement accompagné dans le cadre d’une politique d’orientation  prioritaire vers le logement. Le SIAO doit devenir progressivement un guichet unique de cette demande, devant aboutir à la simplification des démarches pour les personnes et pour les travailleurs sociaux qui les accompagnent.
Primordiale, cette phase de premier accueil et d’évaluation de la demande doit ensuite permettre de proposer aux personnes des orientations adaptées à leurs besoins.

Cette mission de centralisation de la demande implique d’organiser l’évaluation du besoin des personnes et / ou d’assurer la liaison avec d’autres institutions l’ayant déjà réalisée.

En novembre 2009 fut initiée une nouvelle stratégie de prise en charge des personnes sans-abri ou mal logées :
la Refondation du secteur de l’accueil, de l’hébergement  et de l’insertion.
La finalité de cette politique  publique était de favoriser l’accès au logement pour tous les ménages. Un logement pérenne, de droit commun, adapté avec un accompagnement social chaque fois que nécessaire.

La Refondation visait également à renouveler la gouvernance entre l’État et les associations et mettre à disposition des acteurs de nouveaux outils. La Refondation s’est ainsi attachée à simplifier les démarches administratives pour les personnes afin de les replacer au cœur du système et de favoriser l’articulation de la veille sociale, de l’hébergement et du logement.

La conception des Services Intégrés de l’Accueil et de l’Orientation résulte des concertations menées avec les partenaires associatifs dans le cadre du Chantier national prioritaire  pour l’hébergement  et l’accès au logement des personnes sans-abri ou mal logées. Elle est fondée sur le constat que la segmentation très importante du secteur et que le manque de coopération entre les multiples acteurs de l’hébergement et du logement peuvent conduire à un défaut de prise en charge des personnes.
La phase de premier accueil, d’évaluation du besoin et d’orientation est primordiale dans le processus de prise en charge des personnes, et doit donc être organisée de manière cohérente, coordonnée dans les départements pour trouver des réponses adaptées aux besoins.

Les Services intégrés de l’accueil et de l’orientation (SIAO), définis par la circulaire du 8 avril 2010, constituent un élément structurant du service public de l’hébergement et de l’accès au logement, qui repose sur trois principes cardinaux :

La continuité de la prise en charge des personnes

L’égalité face au service rendu

L’adaptabilité des prestations aux besoins des personnes

Outil clé de la Refondation, ce nouveau service a pour objet, sous l’autorité du Préfet, de devenir une plateforme unique et intégrée d’accueil, d’évaluation et d’orientation afin de favoriser la transition de l’urgence vers l’insertion et le logement ordinaire. Il doit permettre d’éviter les ruptures de prise en charge des usagers et apporter une réponse adaptée et continue en fonction des besoins des demandeurs.